Identity crisis/Crisis de identidad: Ethiopians in DC/Etíopes en DC

When speaking to the Huffington Post, Angela Glover Blackwell, said the rush of Ethiopians that are immigrating to DC “is exactly what was happening when African Americans moved from the South to the North during the great migration.”  The most recent Ethiopian inhabitants of DC are moving into an area already affected by immigrants of their home country, giving them communities and networks of people to support them as they make an important transition in their lives.  Among these networks are a strew of Ethiopian restaurants, including Etete, Meskerem, and the Little Ethiopia Restaurant.  The influx of Ethiopian culture and cuisine has given these immigrants an identity and sense of belonging in a city with a reputation for its congested ethnic climate.

Meskerem Restaurant in Adams Morgan
Photo credit: soulofamerica.com

Ethiopian immigrants first began their journey to the United States among military and government turmoil in their homeland. When a Soviet-backed party led by Mengistu Haile Mariam took over Ethiopia, several military coups, widespread drought, and displacement of citizens in Ethiopia plagued the country.  This nagging instability ultimately pushed people to relocate to the United States.

Many Ethiopian immigrants come to the United States for educational purposes as part of the African country’s immigration policy, the Diversity Visa Lottery.  The lottery is an immigration agreement with countries that have low immigration rates to the US.  Although Ethiopians are still forced to work menial, low-paying jobs such as taxi drivers, many are employed as accountants or professors at local universities.  As the second generation of Ethiopians in DC is about to graduate from college, new immigrants now have a steady base of family surrounding them in the city.  They are known for constantly organizing their cultural community to support one another, whether it be to attend church together or help each other find housing in the area.

Ethiopian immigrants first started immigrating to Washington in the 1970’s. They came to America for safety and opportunity. While speaking to the Washington City Paper Kassuhun Addis, an Ethiopian immigrant himself, said Ethiopian immigrants flocked to the district because “In our country we have one big city, one capital [Addis Abba]. That has always been the seat of the king, the power” and “The closer you get to the king, the more safe and stable you are.” Today the city is home to 80,000 Ethiopian immigrants, more than any other group of African Immigrants.

When Ethiopian immigrants first arrived in Washington most settled around U Street. This happened for two reasons. Affordable housing was mostly available in this area. The other is that U Street is a historically black neighborhood. DC was, and remains, a very segregated city. Ethiopians weren’t exactly welcome in all other parts of the city. Today there is still a large Ethiopian community around U Street.

Unfortunately there has been friction in the U Street neighborhood between the Ethiopian immigrants and the black community. In 2005 there was an attempt to name a section of the U Street area “Little Ethiopia”. The Ethiopian community felt that they had made a significant cultural impact on the area, and that by renaming the area they could attract more tourists. There’s a Chinatown, so why not a Little Ethiopia? The black community did not see eye to eye with the Ethiopian immigrants on this issue. U Street is an important area for the black community. It has been such an important place in black culture that is has been called “Black Broadway”. U Street was also significant to Black Americans because it housed Howard University, a historically black university founded by freed slaves. Many in the black community felt that the Ethiopians were trying to take away a historically important neighborhood from them. The push to rename the neighborhood failed, but the identity crisis still remains.

Ethiopians were confused that upon their arrival in America they were subject to discrimination. This confusion was for two main reasons. The first is that see themselves as a separate group then Black Americans, and therefore should not be subject to the same bias. The second was that Ethiopia was relatively free of discrimination along racial lines. The Ethiopians did not define themselves by the color of their skin, but the Americans defined themselves and the new Ethiopian immigrants by it.

Flyer for a celebration by the Ethiopian Historical Society
Photo credit: ehsna.org

The Ethiopian community is still a relatively new community in DC, but other ethnic communities that want to migrate to the United States can learn a lot from the way they have transitioned into this new country.  After around four decades transitioning into their new American environment, Ethiopians also feel that they are very well integrated into US culture and the independence it endorses, but also proud of the fact that Ethiopia remains the only African country to never be colonized.

 

 

 

 

 

_______________________________________________________________________________________________

En una historia reciente en el Huffington Post,  Angla Glover Blackwell, dijo que la ráfaga de  inmigrantes de Etiopia a  Washington DC “es exactamente lo que pasó cuando los afroamericanos se movieron al norte del sur durante la Gran Migración.”  Los mas recientes habitantes de Washington van a locaciones ya afectadas por inmigrantes de Etiopia, dándoles comunidades y contactos para ayudarlos en la transición a los Estados Unidos (EEUU). Los contactes incluyeron una mezcla de restaurantes, Etete, Meskerem, y Little Ethiopia, organizaciones locales y personas en las comunidades. La ráfaga de cultura y comida etiope les dio a los inmigrantes una identidad y comunidad en un cuidad con una reputación por estar saturada con diferentes grupos étnicos..

 

Los inmigrantes etíopes primero empezaron el viaje a los EEUU debido a un estado de confusión y violencia en su tierra natal especialmente con la toma de poder de Mengistu Haile Mariam en 1974. También una sequía extensa devastó al país y creó tanta instabilidad que muchos etíopes optaron por irse a los Estados Unidos.

 

También muchos inmigrantes etíopes vinieron a EEUU para mejorar su educación vía la lotería de visas de diversidad. La lotería es un acuerdo entre EEUU y países con bajos índices de inmigración hacia EEUU.  Aunque muchos etíopes trabajan en trabajos laborales, incluyendo taxistas, muchos etíopes también son contadores y profesores en universidades. Hoy una segunda generación se está preparando para graduarse de la universidad, mas de treinta años después que los primeros inmigrantes de Etiopia llegaron a EEUU.

 

Kassuhun Addis, un inmigrante etiope, en un articulo para el Washington City Paper dijo que los inmigrantes etíopes vinieron a Washington porque “En nuestro país, tenemos una ciudad grande, una capital (Addis Abba). Esta cuidad es siempre la silla del rey, el poder…y lo más cerca que estás al rey, mas es la seguridad y estabilidad.” Hoy DC es  hogar para de 80,000 etíopes, más que cualquier otro grupo de inmigrantes africanos.

 

Cuando los inmigrantes etíopes llegaron a Washington la mayoría se instaló en U Street.  Esto ocurrió por dos razones.  Viviendas de bajo costo estaban disponibles en esa área y U Street era un barrio históricamente negro.  DC era, y todavía es, una ciudad segregada.  Etíopes no eran aceptados en todas partes de la ciudad.  Hoy, todavía hay una comunidad grande de etíopes en U Street.

 

Desafortunadamente, ha habido fricción en el barrio de U Street entre los inmigrantes etíopes y la comunidad negra.  En 2005, un grupo de etíopes trató de cambiar el nombre de una parte de U Street a “Little Ethiopia.”  La comunidad etíope sintió que había tenido un impacto cultural significativo en U Street, y un nombre nuevo podría atraer a mas turistas.  La comunidad negra no  estuvo de acuerdo con los inmigrantes etíopes.  U Street ha sido un lugar muy importante para la comunidad negra, y algunos la consideran como “Black Broadway.”  Howard University, una universidad históricamente negra fundada por esclavos liberados, está en U Street.  Muchas personas en la comunidad negra sintieron que los etíopes estaban tratando de quitarles el barrio a ellos.  El movimiento por un nuevo nombre falló, pero la crisis de identidad permanece.

Etíopes se sentían confundidos cuando enfrentaron discriminación racial en los Estados Unidos. Esta confusión ocurrió por dos razones.  La primera es que los etíopes consideran su comunidad separada de la de la comunidad afro-americana, y no esperaban sentir prejuicio.  La segunda era que Etiopía era libre de discriminación racial.  Etíopes no se definían por el color de su piel como los americanos.

 

La gente etíope todavía es una comunidad relativamente nueva en DC, pero otras comunidades étnicas que quieren migrar a los Estados Unidos pueden aprender de ellos.  Etiopia es el único país africano que no fue colonizado por europeos, un hecho del cuál la gente etíope se siente orgullosa de.  Después de cuatro décadas de transición en su ambiente americano y nuevo, estos ciudadanos de un país históricamente independiente ahora sienten que están integrados en la cultura americana, y están adoptando el espíritu revolucionario y de oportunidad por el cual los Estados Unidos es famoso.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: