New Immigrants in the 20th Century/Nuevos inmigrantes en el Siglo XX

Bracero worker holding a hoe
Photograph by Leonard Nadel, NMAH, History of Technology Collections.

The issue of immigration has stood the test of time. Over the past 80 years, the United States has worked hard to establish a system of governance regarding immigration. From 1930-1946 the number of immigrants was at an all time low as a result of the Great Depression. While the US dealt with the aftermath of WWII, the Mexican population was recovering from the Mexican Revolution of 1910. Two million men were killed during the revolution, but the government was negligible in aiding survivors to recover. That, combined with a decrease in crops, left many Mexicans unemployed. This occurred around the 1930’s, when the US found themselves needing workers to accommodate crops left behind by men fighting in WWII. In order to aid both the US and Mexico, the two governments worked together to institute the Bracero Program. This program contributed to the growth of the agricultural economy in the US. In 1942, when the program was created, 4 million Mexican farm workers came to work in the nation’s fields. These men were hard working and highly skilled, but the program did not work ideally, as they faced tough work with contracts that were written in English that took advantage of them. The program ended in 1962 due to the harassment and oppression these men suffered due to extremist groups and authorities. The program also led to illegal agricultural workers. It was later referred to as a type of “legalized slavery.”

During the time of the Bracero Program, other immigration issues were occurring. In 1943 the Chinese Exclusion Act was repealed. This act, denying Chinese immigrants access into the country, was created in 1882 due to rising hostilities towards Chinese immigrants who came during the Gold Rush. Originally it was set in place for only ten years, but in 1892, it was extended ten years and became permanent in 1904. The Chinese immigrants experienced inhumane conditions in the United States because they were seen as a threat; Americans thought they would steal jobs. Another justification for the way Americans were treating them was that the Chinese were sending back gold: people felt that the gold came from American soil and therefore it should remain in the country. The act was repealed in 1943 but not as a demonstration of altering attitudes towards the Chinese immigrants. The US needed China as an ally against Japan, and the Chinese Exclusion Repeal Act strengthened that relationship.

The Bracero program brought over a lot of Mexican immigrants legally, but it also brought many illegal immigrants. Farmers figured out that the men would work hard for low wages. Once people discovered work available, they crossed the border. This caused an influx of illegal immigrants during the fifties. In 1954, President Eisenhower took action on the issue of illegal immigrants. This initiative was called Operation Wetback. He found out from a New York Times report that more than 1,000,000 illegal immigrants were coming over each year and this forced him into action. He appointed General Joseph Swing to lead the efforts and in the span of one month, 50,000 immigrants were sent back to Mexico. The efforts started in California and Arizona because political resistance was lower there. The goal was 1,000 apprehensions per day, which was accomplished by going house to house and enforcing citizenship checks at traffic stops. Not only were people being sent back, but the number of people returning voluntarily increased. In the first month, 488,000 immigrants moved back voluntarily as a result of fear. Those who were caught in the United States were sent back by means of train, bus, or ship. So people could not return quickly, the border officials traveled deep into Mexico before leaving the immigrants. The two ships that were used to return the immigrants were named Emancipation and Mercurio, but traveling by ship soon stopped because people would jump off and drown. During this period, illegal immigration dropped drastically and by the late 1950’s it had decreased by 95 %.

South China Sea….Crewmen of the amphibious cargo ship USS Durham (LKA-114) take Vietnamese refugees aboard a small craft. The refugees will be transferred later by mechanized landing craft (LCM) to the freighter Transcolorado.
Photo credit: Department of Navy, Naval Photographic Center.

In 1965, the Immigration and Nationality Act was passed. It abolished quotas based on country of origin, and instead gave preference to relatives of US citizens and residents, scholars, professionals, artists, and workers in in-demand fields. Also, no more than 20,000 people were allowed to emigrate from a single country. Before 1960 most immigrants were from Europe, but around the time this act came into place, the majority of immigrants began to be from Asia, partly due to an influx of refugees from the Vietnam War. They came to the United States from the mid-sixties through 1975, when 140,000 Vietnamese fled and tried to get to the US. Air travel was becoming a regular means of arriving in the country. The Refugee Act of 1980 admitted 10 million permanent residents, and the Amnesty Act of 1986 pardoned all immigrants living illegally in the United States. Due to that, many of those granted amnesty brought their relatives.

The Immigration Act of 1990 was passed and raised the ceiling of legal immigrants in that year to 700,000 and then 675,000 for future years. Additionally, there was the Diversity Visa Lottery Program, which allowed attorney generals to decide if their states would be low admission or high admission states. However, for this visa, one needed the equivalent of a high school education and two years of work experience or be related to already approved immigrants. This was an interesting mix because it allowed more people in, which was helpful for refugees of war-torn countries, but it was also clearly favoring a select set of people. Hostilities towards immigrants increased in 1996 when the Illegal Immigration Reform and Immigrant Responsibility Act was passed as a response to the bombing at the World Trade Center. After the terrorist attacks on September 11th, 2001, the Patriot Act was created to protect the country from possible terrorists. It resulted in increased difficulty to immigrate and increased security against illegal immigrants. Since the 1990s, the majority of immigrants have come from Latin America, Southeast Asia, and India.


El problema de inmigración ha durado por mucho tiempo. Durante los últimos 80 años, los Estados Unidos ha trabajando por crear una manera para gobernar la inmigración. Desde 1930 a 1946, el numero total de inmigrántes fue el más bajo de todos los tiempos. Esto era a causa de la Gran Depresión en los EEUU. Cuando los Estados Unidos se recuperaba de la Segunda Guerra Mundial, la población méxicana se recuperaba de la Revolución Méxicana de 1910. En durante la revolución, dos millones de hombres murieron cuando luchaban por su país, pero su gobierno no les daba la ayuda merecida después de la guerra. A causa de esto y también por la falta de cosechas, muchas personas no tenían trabajo. Esto occurrió en los 1930s cuando los EEUU necesitaban personas para trabajar en las cosechas que los hombres dejaban porque tenían que ir a la guerra. Para el beneficio de los dos países, los gobiernos de los EEUU y México creó el Programa de Bracero, que ayudó a incrementar la economía agriculturál en los EEUU. Cuando el programa fue creado, en 1942, 4 millones de agricultores mexicanos venían a trabajar en las granjas de los EEUU. Los hombres eran fuertes de mente y alma, pero el programa no funcionaba como debía. De 1942 a 1964, hombres cruzaban la frontera con esperanzas de dinero y una vida mejor. Sus esperanzas no se convirtiéron en realidad; tenían que trabajar muy duro, y sus contratos de trabajo eran en ingles y por eso los trabajadores fueron abusados. El programa terminó en 1962 a causa del acoso y opresión de grupos extremos y oficiales racistas. También el programa trajo a muchos trabajadores ilegales, y con la creación de la maquina agostero, los EEUU no necesitaba a más trabajadores. Después, el programa fue llamada  “esclavitud legal” por algunos. Este programa ejemplifica unos de los intentos de los EEUU por organizar la inmigración.

Durante el Programa Bracero, otros problemas de inmigración estaban ocurriendo. En 1943 el Acto del Exclusión Chino fue derogada. Este acto fue creado en 1882 como resultado del aumento de las hostilidades hacía los inmigrantes chinos, quién inmigraron durante el Gold Rush. El acto negaba a inmigrantes chinos acceso al país. Originalmente el acto era para solamente diez años, pero en 1892 se expandió para diez años más y se convirtió en ley permanente en 1904. Los inmigrantes chinos vivieron condiciones inhumanas en los Estados Unidos porque la gente pensaba que ellos eran amenazas. Los americanos pensaban que no habían trabajos suficientes y estos inmigrantes, quienes trabajaban por salarios insignificantes,  les estaban robando sus trabajos. La segunda justificación de por que los americanos actuaban hacía los chinos así era porque ellos pensaban que ellos enviaban oro a China, y ellos pensaban que el oro era de EEUU y por lo tanto debería quedarse en el país. El acto fue revocado en 1943 pero no como una demostración de actitudes cambiantes a los inmigrantes chinos. Los Estados Unidos necesitaba a China como aliado contra Japón y esto fortaleció la relación.

El programa Bracero causó mucha inmigración de mexicanos legales, pero también causó mucha inmigración ilegal. Los granjeros de los EEUU descubrieron que los inmigrantes trabajaban bien y por poco dinero; cuando los inmigrantes descubrieron la posibilidad de trabajo, ellos vinieron. A causa de esta situación, hubo más inmigrantes durante los 1950s. En 1954, el Presidente Dwight Eisenhower decidió tomar acción sobre los inmigrantes ilegales. Él descubrió que más de 1,000,000 inmigrantes ilegales venían cada año. Eisenhower le pidió al Capitán Joseph Swing que promoviera el retorno de  inmigrantes mexicanos a México. En un mes, 50,000 inmigrantes regresaron a México. Los EEUU empezó por regresar a inmigrantes en California y Arizona porque la resistencia política era menos allí. La primera meta era 1,000 personas cada día. La gente no solo era deportada a México pero el numero de personas volviendo voluntariamente aumentó también. En el primer mes 488,000 inmigrantes volvieron voluntariamente a causa del miedo. En este periodo, la inmigración ilegal se redujo mucho y en la segunda mitad de la decada de los 1950s se redujo por 95%. Esta iniciativa se llamó Operación Wetback. Muchos sienten que este esfuerzo drástico era necesario para mejorar los problemas modernas con inmigración. El Programa Bracero, Acto del Exclusión Chino, y Operación Wetback demonstraron las restricciones en contra de quienes intentaban venir a los Estados Unidos.

En 1965, el Acto de Inmigración y Nacionalidad fue pasado. El acto aboliá el numero de personas que estaban permitidas entrar a los Estados Unidos y dio preferencia a parientes de ciudadanos de los Estados Unidos, residentes, profesores, y artistas.  Además, solamente 20,000 personas estaban permitidas inmigrar de un país singular. Antes de 1960 la mayoría de inmigrantes eran de Europa pero en el tiempo en que el acto empezó, la mayoría eran de Asia especialmentde de Vietnam debido a la guerra de Vietnam. Ellos vinieron a los Estados Unidos durante los años 60s hasta 1975 cuando 140000 vietnámitas llegaron a EEUU. El acto de Refugiados de 1980 permitió que 10 millones de inmigrantes se hicieran residentes permanentes y el acto de Amnistía de 1986 perdón a todos los inmigrantes viviendo ilegalmente en los EEUU.

El acto de Inmigración de 1990 fue pasado y después, el número de inmigrantes en este año era de 700,000.  También, el Programa de Loteria de Visas de Diversidad que decía que procuradores podían decidir sí sus estados serían de ingresos bajos o altos. Pero, para esta visa, las personas que querían la visa necesitaban una educación de escuela secundaria y dos años de experiencia de trabajo o necesitaba ser familia de un inmigrante aprobado. Esto era una mezcla interesante porque permitió que más personas inmigraran al país. Hostilidades a inmigrantes aumentaron en 1996 cuando se pasó el Acto de Reforma de Inmigración Ilegal y Responsabilidad del Inmigrante en respuesta al primer bombardeo en 1993 del World Trade Center. Después de los ataques terroristas el 11 de septiembre de 2001, el Acto Patriota fue creado para proteger el país de posibles terroristas. Esto resultó en más dificultad para inmigrar y más seguridad en contra de los inmigrantes ilegales.


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